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Steel Spirit Gallery Artist Spotlight: Master Corporal Aydyn Neifer

Master Corporal Aydyn Neifer

By Peter Mallett, Lookout writer

Sketchbook, pencils, eraser, even chalk and pens are some of the first things Master Corporal Aydyn Neifer packs when deployed – even before his camera equipment.

The Canadian Armed Forces Imagery Technician has embraced many art forms in his 43 years, from graphic design to photography, to drawing and painting.

“I can’t imagine not painting,” he says. “It’s a way to express myself even if no one ever sees them. Most of my works are just about painting for the sake of painting and trying to turn abstract concepts into visual art. I can’t imagine not being able to do that.”

Much of his work is inspired by his military service that started in 2007 as a member of Third Battalion, Royal Canadian Regiment in Petawawa, ON. After three years as an Infantryman, he re-mustered to Image Tech, a trade that satisfies his itch to create.

What he likes about the military is it can take him out of his comfort zone.

“The military constantly challenges you to complete difficult tasks and learn new things,” he says. That constant evolving is duplicated in his art. His craft tools are varied, from the usual acrylic paints, pencils, and inks, to ball point pens and pastels. His subjects are equally assorted. “I am really not sure what my style of art or genre is called, but I try to take a concept from a photo or series of photos and then visualize it in my creations,” he explains.

His vision starts with an image, usually a photo. In his self-portrait Counter Attack Watch, it was a fellow soldier who snapped the photo while they were on a training exercise in Meaford, Ont. It’s a pen and ink side view of a younger Pte Neifer peering intensely down the barrel of his machine gun set against a stark white background. His torso fades into geometric squares. The empty background brings a feeling of bleakness and isolation, something he felt at the time as he battled exhaustion while maintaining a vigilant watch.

In contrast, Cerebral Shackles is a full colour piece of a young person clutching her cellphone, half open eyes on the screen. Swirling around her, soft images of people, things, and words. The creation, he says, is a deliberate attempt to show the ill-effects that social media addiction and the scourge of fake news has had on so many people.

“The concept is to visually portray how, in essence, we are all addicted and enslaved by our technology,” says MCpl Neifer. “It’s like a cerebral toffee pull for both our attention and our sanity.”

He’s created many pieces over the years from a small studio he made in the basement of his home, which he shares with his wife and three children. A few of his ink drawings and acrylic works are on the walls upstairs, but most have been completed and tucked into boxes. 

“I have a stack of practice pieces, and over the years have accumulated many finished works that were completed in different types of media, from oils, to charcoal, to pastel, to acrylics, to graphite, and watercolour, as well as digital. As well, I have a stack of sketchbooks that I have

filled up over the years.”

But his prized piece resides on a high school wall, a mural he painted as a student. 

“I won a design contest to paint a mural at my high school, Fellowes, in which I helped to paint my design alongside a professional mural painter. The mural is still up in the school.”

He currently works as a photography instructor at Canadian Forces Training and Development Centre at CFB Borden. He is also part of The Steel Spirit, an art collective that showcases the unique artwork of military, police, firefighters, paramedics, hospital practitioners, and other first responders.

Never one to have an empty canvass, MCpl Neifer is working on an art piece for a friend to help bring awareness to brain injury victims. Art, he adds, brings him much-needed calm in an often intense job. “In my opinion art is truly a great form of self-expression and a vehicle to externalize injuries. My art is more preventative medicine.”

Counter Attack Watch

A pen and ink self-portrait that is based on a photograph that was taken by my fire team partner while on a defensive exercise in Meaford Ontario. I drew this piece to try to portray a sense of metal exhaustion, and sleep deprivation while maintaining a vigilant watch. This period of my career was the most difficult both mentally and physically.

It is also a personal reminder that when things in life seem to not be going well, or times are tough, I think back to this time and remind myself “Well, at least I’m not in Meaford.”

Post FIBUA Watch

This piece I rendered in charcoal that is based on a photograph that I took in Fort Knox Kentucky. In this work, I am trying to portray a sense of calm, clarity and intimacy, all while this soldier fought very hard to take this position just a few minutes prior.

Despite the noise, chaos and fog of war, there are times when one can find moments of peace and tranquility. 

Cerebral Shackles

This is a digital piece that is actually a modernized revisit of a pen and ink drawing I completed in 2013. The concept is to visually portray how, in essence, we are all addicted and enslaved by our technology. How social media, the news, advertising basically invades our psyche and can potentially manipulate us. We as humans quickly forget what enraged us yesterday, only to be enraged by something new today. It’s like a cerebral toffee pull for both our attention and our sanity.

Pleins feux sur un artiste de la galerie Steel Spirit : caporal-chef Aydyn Neifer

Par Peter Mallett, rédacteur du Lookout

Carnet de croquis, crayons, gomme, et même craie et stylos sont parmi les premiers objets que le caporal-chef Aydyn Neifer emporte lorsqu’il est déployé, avant même son matériel photographique.

Le technicien en imagerie des Forces armées canadiennes a adopté de nombreuses formes d’art au cours de ses 43 ans d’existence, de la conception graphique à la photographie, en passant par le dessin et la peinture.

« Je ne peux pas imaginer de ne pas peindre, dit-il. C’est une façon de m’exprimer même si personne ne voit jamais mes œuvres. Je peins pour le plaisir de peindre et j’essaie de transformer des concepts abstraits en art visuel. Je ne peux pas m’imaginer ne pas pouvoir le faire. »

Une grande partie de son travail est inspirée par son service militaire qu’il a entrepris en 2007 à titre de membre du troisième bataillon du Royal Canadian Regiment à Petawawa (Ontario). Après trois ans comme fantassin, il a changé de groupe professionnel, devenant technicien d’imagerie, un métier qui lui permet d’assouvir sa soif de création.

Ce qu’il aime dans les forces armées, c’est que celles-ci lui permettent de sortir des sentiers battus.

« Les forces armées vous mettent constamment au défi d’accomplir des tâches difficiles et d’apprendre de nouvelles choses », dit-il. Cette évolution constante se reflète dans son art. Ses outils d’artisan sont variés, des couleurs acryliques, crayons et encres habituels, aux stylos à bille et aux pastels. Ses sujets sont tout aussi variés. « Je ne saurais pas vraiment comment désigner mon style ou mon genre, mais j’essaie d’extraire un concept à partir d’une photo ou d’une série de photos et de le réimaginer dans mes créations », explique-t-il.

Sa vision commence par une image, généralement une photo. Dans son autoportrait Counter Attack Watch, c’est un camarade qui a pris la photo pendant un exercice d’entraînement à Meaford, en Ontario. Il s’agit d’une vue de côté, à la plume et à l’encre, d’un plus jeune soldat Neifer regardant intensément le canon de sa mitrailleuse, sur un fond blanc. Son torse se fond dans des carrés géométriques. Le fond vide fait ressortir un sentiment de tristesse et d’isolement, qu’il a ressenti à l’époque où il luttait contre l’épuisement tout en maintenant une veille vigilante.

En revanche, Cerebral Shackles est une pièce en couleur d’une jeune personne serrant son téléphone portable, les yeux à moitié ouverts regardant l’écran. Tourbillonnant autour d’elle, des images floues de personnes, de choses et de mots. Cette création, dit-il, est une tentative délibérée de montrer les effets néfastes que la dépendance aux médias sociaux et le fléau des fausses nouvelles ont eus sur tant de personnes.

« Par ce concept, je voulais montrer visuellement comment, par essence, nous sommes tous dépendants et esclaves de notre technologie, explique le Cplc Neifer. C’est comme un bonbon cérébral qui rassasie notre attention et notre santé mentale. »

Il a créé de nombreuses pièces au fil des ans dans un petit studio qu’il a aménagé dans le sous-sol de sa maison, qu’il partage avec sa femme et ses trois enfants. Quelques-uns de ses croquis à l’encre et de ses travaux à l’acrylique sont sur les murs à l’étage, mais la plupart ont été réalisés et rangés dans des boîtes.

« J’ai une pile d’œuvres que j’ai peintes pour m’exercer. Au fil des ans, j’ai donc accumulé de nombreuses œuvres réalisées avec différents types de supports, de l’huile, au fusain, en passant par le pastel, l’acrylique, le graphite et l’aquarelle, ainsi que sur support numérique. De plus, j’ai une pile de carnets de croquis que j’ai réalisés pendant toutes ces années. »

Son œuvre préférée se trouve sur un mur d’une école secondaire, une fresque qu’il a peinte lorsqu’il était encore élève.

« J’ai gagné un concours de design pour peindre une murale à mon école secondaire, Fellowes. J’ai peint mon dessin avec un peintre mural professionnel. La murale est toujours en place à l’école. »

Il travaille actuellement comme instructeur de photographie au Centre de développement de l’instruction des Forces canadiennes, à la BFC Borden. Il fait également partie de The Steel Spirit, un collectif d’art qui présente les œuvres d’art uniques des militaires, des policiers, des pompiers, des ambulanciers, des praticiens hospitaliers et d’autres premiers répondants.

Le Cplc Neifer, qui n’est pas du genre à laisser une toile vide, travaille sur une œuvre d’art pour un ami destinée à être un rappel des victimes de lésions cérébrales. L’art, ajoute-t-il, lui permet de reconquérir le calme dont il a tant besoin dans un travail souvent intense. « À mon avis, l’art est vraiment une grande forme d’expression de soi et un véhicule pour extérioriser les blessures. Mon art est davantage une forme de médecine préventive. »

Counter Attack Watch

Un autoportrait à la plume et à l’encre reproduisant une photographie prise par mon partenaire de l’équipe de tir lors d’un exercice défensif à Meaford, en Ontario. J’ai dessiné cette pièce pour tenter de dépeindre le sentiment d’épuisement mental et de privation de sommeil que l’on ressent tout en maintenant une veille vigilante. Cette période de ma carrière a été la plus difficile, tant sur le plan mental que physique.

C’est aussi un rappel personnel que lorsque les choses semblent tourner mal dans la vie, ou que les circonstances sont difficiles, je repense à cette époque et je me dis : « Au moins, je ne suis pas à Meaford. »

Post FIBUA Watch

Cette œuvre que j’ai rendue au fusain est une reproduction d’une photographie que j’ai prise à Fort Knox, au Kentucky. Là, j’essaie d’illustrer le sentiment de calme, de clarté et d’intimité, alors même que ce soldat venait de se battre avec intensité pour prendre cette position quelques minutes auparavant.

Malgré le bruit, le chaos et le brouillard de la guerre, il y a des moments où l’on peut trouver des moments de paix et de tranquillité.

Cerebral Shackles

Il s’agit d’une pièce numérique qui est en fait une perspective modernisée d’un dessin au stylo et à l’encre que j’ai réalisé en 2013. Je voulais montrer visuellement comment, par essence, nous sommes tous dépendants et esclaves de notre technologie. Comment les plateformes de médias sociaux, les nouvelles, les publicités envahissent notre psyché et peuvent potentiellement nous manipuler. En tant qu’humains, nous oublions rapidement ce qui nous rendait fous de colère hier pour être exaspérés par quelque chose de nouveau aujourd’hui. C’est comme un bonbon cérébral qui attise notre attention et notre santé mentale.