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Georgian College nursing students gain valuable telehealth skillset while helping older adults experiencing social isolation from COVID-19 restrictions

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Georgian College nursing student Lisette Verzijlenberg participated in a special clinical experience using telehealth with older adult volunteers in the North Simcoe Muskoka region last summer. The pilot project was very successful and is continuing this winter. / Lisette Verzijlenberg, étudiante en sciences infirmières au Georgian College, participait l’été dernier à une expérience clinique de télésanté avec des personnes âgées bénévoles dans la région de Simcoe Nord-Muskoka. Le projet pilote a connu un grand succès et se poursuit cet hiver.

Georgian’s nursing students are set to graduate equipped with a unique and valuable skillset gained through a special clinical experience using telehealth with older adult volunteers in the North Simcoe Muskoka region. 

When in-person clinical placements were not possible due to COVID-19 last summer, Georgian wanted to provide students with a meaningful form of experience. Through a partnership with Georgian Bay General Hospital (GBGH) Director of Volunteers in Midland, GBGH was able to pair the 21 Bachelor of Science in Nursing students with an older adult volunteer in their community.

Lisette Verzijlenberg was one of the students who completed clinical hours in the pilot project. “It was a great experience and the perfect solution to enable us to acquire critical skills in an alternate format during the pandemic,” said Verzijlenberg. “We quickly learned how to listen, improve communication, and articulate our questions in a succinct manner, which is so important when in-person examination and discussions aren’t possible.” She noted the volunteers were very patient and willing to help students navigate through the learning process. “This made a tremendous impact on building confidence as we converted textbook knowledge into practical understanding.” 

This pilot project was such a success that it’s being expanded this winter.  Georgian has partnered with the North Simcoe Muskoka Specialized Geriatric Services (NSM SGS) program team as well as GBGH to link 120 nursing students with older adult volunteers.  The program aims at promoting the social engagement of older adults living in the community.  The nursing students will have one-on-one interactions with the older adults via telephone or through secure web-based platforms over the coming months to reduce social isolation.  Interactions will lead to the creation of a “Connections Plan” that will assist older adults to stay connected and promote their social, mental and physical well-being during pandemic-related restrictions. 

“Partnering with the North Simcoe Muskoka Specialized Geriatric Services and the GBGH volunteers has provided our students with an amazing learning experience during this pandemic,” said Darci Wright, Faculty, BScN Collaborative Program. “It’s a win-win for the organizations, the older adults and our students who benefit from the telehealth form of nursing education. It’s an effective method of delivering health care and will continue to grow throughout the coming years. We’ve given our students a unique experience that most will not get during their undergraduate learning and we’re hoping this will be a mainstay competency moving forward within our nursing program – especially when we launch our new stand-alone four-year Honours Bachelor of Science – Nursing (BScN) degree in fall 2022. In addition to gaining critical life experience during this pandemic and developing their nursing skills, they’ll also better understand what social isolation means to older adults and learn about available resources within our community to reduce that isolation.”

The program has been well supported by partners in the region who were excited to link older adults with available resources. Through existing relationships, the NSM SGS program worked with numerous area partners including the Couchiching Family Health Team, the Georgian Bay Family Health Team, the Cottage County Family Health Team, the Algonquin Family Health Team and the Alzheimer Society of Muskoka to identify older adults and caregivers who would benefit from involvement.

“Social isolation has been a significant issue for so many older adults and caregivers,” said Sandra Easson-Bruno, Director of the NSM SGS program. “COVID-19 restrictions, while intended to keep our older adults safe, are leading to numerous other issues like loneliness, anxiety and depression. Extended lockdowns coupled with the cold winter weather are making it difficult for many older adults to stay active and engaged in their communities.  My team and our partners are so excited to work with Georgian on this great initiative!”  


Les étudiants en sciences infirmières du Georgian College acquièrent des compétences précieuses en matière de télésanté tout en aidant les personnes âgées en situation d’isolement social en raison des restrictions liées à la COVID‑19

Les étudiantes et les étudiants en soins infirmiers du Georgian College sont sur le point de terminer leurs études avec un bagage de compétences uniques acquises grâce à un projet pilote qui utilise la télésanté avec des personnes âgées bénévoles afin de contrer l’isolement social dans la région de Simcoe Nord‑Muskoka.

L’été dernier, en raison de la COVID-19, les stages cliniques en personne ont été annulés. Malgré les circonstances, le collège tenait tout de même à offrir aux étudiants une expérience pertinente. Grâce à la collaboration du directeur du bénévolat au Georgian Bay General Hospital (GBGH) de Midland, le GBGH a pu jumeler les 21 étudiants au baccalauréat en sciences infirmières avec une personne âgée bénévole de sa collectivité.

Lisette Verzijlenberg fait partie du groupe d’étudiants ayant participé au projet pilote. « C’était une expérience formidable! Cette solution nous a permis d’acquérir des compétences essentielles d’une nouvelle manière pendant la pandémie », a déclaré Mme Verzijlenberg. « Nous avons rapidement appris à écouter nos patients, à améliorer nos compétences en communication et à synthétiser nos questions, ce qui est essentiel lorsque l’examen et les discussions en personne ne sont pas possibles ». Elle a fait remarquer que les personnes âgées bénévoles étaient très patientes et disposées à aider les étudiants dans le processus d’apprentissage. « Cela a eu une incidence énorme sur le renforcement de la confiance en soi, lorsque nous avons appliqué nos connaissances théoriques à un cadre concret ».

Ce projet pilote a connu un tel succès qu’il se poursuit à la session d’hiver dans une version élargie. Le Georgian College s’est associé à l’équipe du programme des services gériatriques spécialisés de Simcoe Nord-Muskoka ainsi qu’au GBGH pour jumeler 120  étudiants en soins infirmiers avec des personnes âgées bénévoles. Ce programme de stage vise à favoriser la participation sociale des personnes âgées à la collectivité. Au cours des prochains mois, les étudiants en soins infirmiers auront des rencontres individuelles avec les personnes âgées par téléphone ou sur des plateformes Internet sécurisées afin de réduire l’isolement social. Ces rencontres mèneront à la création d’un « plan de connexions » qui permettra aux personnes âgées de maintenir des liens et de promouvoir leur bien-être social, mental et physique pendant les restrictions liées à la pandémie.

« Ce partenariat du Georgian College avec les services gériatriques spécialisés de North Simcoe-Muskoka et les personnes âgées bénévoles du GBGH a permis à nos étudiants de vivre une expérience d’apprentissage extraordinaire pendant la pandémie », a affirmé la professeure Darci Wright, responsable du programme coopératif du baccalauréat en sciences infirmières. « C’est une situation gagnante pour les établissements, les personnes âgées et nos étudiants qui peuvent effectuer leur stage grâce à la télésanté. C’est une méthode efficace de prestation de soins de santé et elle continuera à se développer au cours des prochaines années. Nous avons offert à cette cohorte une expérience unique que la plupart des étudiants ne vivront pas durant leur formation de premier cycle. Nous espérons que ce stage restera au programme du département des sciences infirmières, et ce, particulièrement en prévision du lancement de notre nouveau diplôme autonome de quatre ans, le baccalauréat spécialisé en sciences infirmières, à l’automne 2022. En plus d’offrir aux étudiants la chance de vivre une expérience unique et de développer leurs compétences en soins infirmiers, ce stage leur permet de mieux comprendre ce que l’isolement social représente pour les personnes âgées et de découvrir les ressources communautaires à leur disposition pour aider à réduire cet isolement ».

Le projet compte sur le soutien de plusieurs partenaires locaux qui sont enthousiastes à l’idée de donner aux personnes âgées un accès aux ressources disponibles. Grâce aux relations établies, le programme des services gériatriques spécialisés de North Simcoe-Muskoka a travaillé avec de nombreux partenaires de la région dans le cadre de ce projet, notamment avec les équipes de santé familiale de Couchiching, de la baie Georgienne, de Cottage County et d’Algonquin, ainsi qu’avec la Société Alzheimer de Muskoka, afin de choisir les personnes âgées et les aidants qui pourraient bénéficier de cette expérience de stage.

« L’isolement social est un enjeu important pour beaucoup de personnes âgées et d’aidants », a souligné Sandra Easson-Bruno, directrice du programme des services gériatriques spécialisés de North Simcoe‑Muskoka. « Les restrictions imposées par la COVID-19, bien que destinées à assurer la sécurité de nos aînés, entraînent de nombreux autres problèmes tels que la solitude, l’anxiété et la dépression. Avec les longues périodes de confinement et le froid hivernal, il est difficile pour nos aînés de rester actifs au sein de la collectivité. Mon équipe et nos partenaires sont très heureux de travailler avec le Georgian College pour mettre en place cette belle initiative! »