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What it means to be a hero / Ce que cela signifie d’être un héros

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Life sometimes provides those unique moments that give us a window into the harsh realities of life for so many in our community. 

But within these unique moments, life can also provide joy and an opportunity to live through the eyes of a child, providing a sense of wonder and excitement.

Last December, I had the incredible opportunity for such a moment when I attended the annual Holiday with a Hero event in Chatham-Kent. The event left an impression on me that will last a lifetime. Over 100 children between the ages of 5 – 12 were dropped off by parents and guardians at the local Walmart on a cold Saturday morning in December for an unforgettable experience.

These children either did not have the opportunity to give or receive holiday gifts due to their socio-economic situation, or have had a negative experience with uniformed personnel, such as a parent/guardian being arrested or the child being removed from the family home. Paired with a Hero — a uniformed member from Chatham-Kent OPP, Chatham-Kent Police, Fire Department or Paramedic Services — each child received a $100 Walmart gift card to shop for holiday gifts for their friends and family. The only caveat was that each child had to also select a gift for themselves.

Consider the wonder of this experience through  the eyes of these children. Shopping for gifts at Walmart with uniformed personnel certainly provided a positive environment in which these children could experience the magic of the holiday season and where they could see uniforms in a new light.

My husband, who was the Chatham-Kent OPP Detachment Commander at the time, and I were paired with a young boy around 10 years of age. He was excited, nervous and keen to select the right gifts for his siblings. What stole my heart however, and drove home the importance of this event, was the young boy’s desire to purchase deodorant for his uncle. Something as simple as a stick of deodorant speaks volumes to the types of situations these children find themselves in through no fault of their own. The opportunity to be in the presence of such a humble 10-year-old was one of those unique moments in life – a window into life’s harsh realities for so many, and a reflection on the honour it is to be able to give back to those in need.

The excitement continued for these children as they were driven across town in a school bus with an escort of emergency vehicles with full lights and sirens. The procession ended at the local convention centre where they were treated to a pancake breakfast with Santa, bouncy castles, fun and games, and an opportunity to wrap their gifts, and, of course, Santa arrived on the back of a firetruck!

This event left so much of an impression on me that I was determined to bring this event to our communities. As the Canadian Forces Base (CFB) Borden representative on the United Way Simcoe Muskoka Board of Directors, partnering with United Way was the perfect opportunity.

On November 30, 2019, United Way Simcoe Muskoka will bring the first annual Holiday with a Hero event to Simcoe Muskoka, and I couldn’t be more excited! Our event has partnered with the YMCA Simcoe Muskoka and Barrie North Walmart and will bring 75 children identified through Family Connexions to Holiday with a Hero. Uniformed Heroes are volunteering from Barrie Police, Ontario Provincial Police, Barrie Fire Department, the County of Simcoe Paramedic Services and CFB Borden.

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La vie parfois nous offre de ces moments uniques qui nous permettent d’être témoin des dures réalités que vivent tant de gens dans notre collectivité. 

Mais durant ces moments uniques, la vie peut aussi procurer de la joie et fournir une occasion de vivre à travers les yeux d’un enfant, nous donnant ainsi un sentiment d’émerveillement et d’enthousiasme.

En décembre dernier, j’ai eu l’incroyable chance de vivre un tel moment lorsque j’ai assisté à l’événement annuel Holiday with a Hero, dans la municipalité de Chatham-Kent. L’événement m’a laissé une impression qui ne me quittera plus ma vie durant. Plus de 100 enfants, âgés de 5 à 12 ans, ont été déposés par leurs parents et tuteurs au Walmart local, par un glacial samedi matin de décembre, prêts à vivre une expérience inoubliable. Ces enfants n’ont pas eu la possibilité de donner ou de recevoir des cadeaux de Noël en raison de leur situation socio-économique ou ont eu une expérience négative avec des personnes en uniforme, comme lors de l’arrestation d’un parent ou tuteur ou leur retrait du domicile familial. Jumelé à un héros – un membre en uniforme de la PPO de Chatham-Kent, de la police de Chatham-Kent, du service des incendies ou des services paramédicaux – chaque enfant a reçu une carte-cadeau de Walmart de 100 $ pour acheter des cadeaux de Noël pour ses amis et sa famille. La seule condition était que chaque enfant devait aussi se choisir un cadeau pour lui-même.

Pensez à l’émerveillement de cette expérience vécue à travers les yeux de ces enfants. Le magasinage de cadeaux chez Walmart avec du personnel en uniforme a certainement fourni un environnement positif dans lequel ces enfants ont pu vivre la magie de la période des Fêtes et où ils ont pu voir les uniformes sous un nouvel éclairage.

Mon mari, qui était alors commandant du détachement de la PPO de Chatham-Kent, et moi, étions jumelés à un jeune garçon d’environ 10 ans. Il était fébrile et nerveux et désireux de choisir les bons cadeaux pour ses frères et sœurs. Mais ce qui m’a fait le plus chaud au cœur et m’a permis de comprendre l’importance de cet événement, c’est le désir du jeune garçon d’acheter du déodorant pour son oncle. Quelque chose d’aussi simple qu’un bâton de déodorant en dit long sur le genre de situations dans lesquelles ces enfants se retrouvent malgré eux. L’occasion de côtoyer un enfant aussi humble de 10 ans a été l’un de ces moments uniques dans la vie – une fenêtre sur les dures réalités de la vie pour tant de gens et une réflexion sur l’honneur qui nous est donné de pouvoir rendre à ceux qui en ont besoin.

L’effervescence s’est poursuivie pour ces enfants alors qu’ils ont traversé la ville en autobus scolaire avec une escorte de véhicules d’urgence ayant activé feux et sirènes. Le trajet s’est terminé au centre des congrès local, où ils ont eu droit à un petit déjeuner aux crêpes avec le Père Noël, des châteaux gonflables, des jeux et une occasion d’emballer leurs cadeaux. Et, comme il se doit, le Père Noël est arrivé à l’arrière d’un camion de pompiers!

Cet événement m’a fait une telle impression que j’étais déterminée à organiser une activité semblable dans nos collectivités. Comme je suis représentante de la Base des Forces canadiennes (BFC) Borden au conseil d’administration de Centraide Simcoe Muskoka, le partenariat avec Centraide était l’occasion parfaite.

Le 30 novembre 2019, Centraide Simcoe Muskoka organisera le premier événement annuel Holiday with a Hero à Simcoe Muskoka, et je ne pourrais pas être plus fébrile! Nous avons associé notre événement au YMCA Simcoe Muskoka et au Walmart de Barrie North, où seront emmenés 75 enfants identifiés grâce à l’organisme Family Connexions pour participer à l’événement Holiday with a Hero. Des héros en uniforme bénévoles de la police de Barrie, de la Police provinciale de l’Ontario, du service des incendies de Barrie, des services paramédicaux du comté de Simcoe et de la BFC Borden seront du nombre.

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By/Par: LCol Coulbeck